EXAMEN: El PET

Para muchos estudiantes, certificar que poseen un determinado nivel de destreza en una lengua es clave en muchos aspectos, bien sea para poder acceder a ciertos estudios, poder solicitar una beca de estudios, etc. En muchos casos, certificar un nivel de competencia B1, de acuerdo al Marco Común de Referencia Europeo, es clave para estos objetivos. En relación a la lengua inglesa, uno de los exámenes de referencia para certificar este nivel es el PET, o Preliminary English Exam, de Cambridge.

En relación a las escalas de referencia, la definición de un hablante que posee un nivel B1 es la siguiente:

Can understand the main points of clear standard input on familiar matters regularly encountered in work, school, leisure, etc. Can deal with most situations likely to arise whilst travelling in an area where the language is spoken.  Can produce simple connected text on topics which are familiar or of personal interest. Can describe experiences and events, dreams, hopes & ambitions and briefly give reasons and explanations for opinions and plans.

Es decir, en sentido general, un hablante que posee un nivel B1 muestra la capacidad de entender mensajes en un lenguaje estándar sobre temas que le resultan familiares. Además, puede desenvolverse en situaciones que pueda encontrarse en un viaje en un país donde se habla la lengua meta, expresando mensajes simples sobre temas familiares o de interés personal, además de experiencias, emociones y ser capaz de dar razones de manera breve.

En este sentido, el PET es una prueba que pretende poner a prueba estas capacidades mediante un examen divivido en tres partes distintas: reading y writing, listening y el tan temido por muchos speaking. Cambridge ha mantenido durante muchos años una estructuras similar, si bien a partir de las convocatorias del año que viene se introducirán ciertos cambios y ejercicios nuevos.

Reading and Writing

En la parte del reading y writing, los alumnos deben demostrar su capacidad para entender textos cortos, no sólo en su sentido general sino en sentido específico, a través de seis ejercicios, debiendo realizar actividades de elección múltiple, relacionar descripciones a personajes, colocar frases en los espacios correctos, así como rellenar con la palabra adecuada, bien sea a partir de cuatro opciones distintas o rellenando un hueco. Además, los candidatos deben realizar dos writing: un email como respuesta a una información previamente dada y un artículo o historia sobre un determinado tema, ambos de 100 palabras. Los alumnos cuentan con una hora y media para realizar estas actividades. Por mi experiencia con mis alumnos, las actividades más complicadas suelen ser aquellas en las que no logran tener referencias suficientes para suponer la respuesta adecuada, por lo que el ejercicio de rellenar huecos sin elección suele ser uno de los más complicados. Además, el fill the gap eligiendo entre cuatro opciones suele hacer dudar a muchos alumnos, ya que suelen dudar entre dos opciones que consideran como apropiadas.

Listening

La parte del listening se encuentra dividida en cuatro ejercicios distintos. En la primera actividad se escucha información y se relaciona con las imágenes correctas, en la segunda se da a elegir la adecuada entre tres opciones, mientras que en la tercera se debe completar la información en un texto y se completa el listening con una actividad sobre un audio más extenso eligiendo entre tres opciones, tal y como fue la actividad dos. Al igual que con el reading and writing, el ejercicio de fill the gap en que los alumnos deben completar el ejercicio simplemente rellenando la palabra o expresión que escuchan suele ser el más complicado, ya que los estudiantes deben mantener su atención durante el audio para saber cuándo rellenar con la respuesta adecuada. Un problema similar pueden tener con el último ejercicio, ya que se trata de un audio mucho más extenso, y los alumnos pueden tener problemas de concentración y de perder el orden de las respuestas.

Speaking

Finalmente, la parte de speaking cuenta también con cuatro partes distintas, que suele realizarse por parejas o en grupos de tres si fuera imposible organizarlo de otra forma. Comienza la prueba con una introducción personal por parte del alumno, en la que el alumno debe dar información sobre sí mismo en un sentido general. En la segunda parte, el alumno debe describir una imagen individualmente, utilizando un lenguaje adecuado. Tras esta actividad, ambos alumnos deben realizar una tarea colaborativa, discutiendo alternativas y llegando a acuerdos con lo que se le plantea por la otra parte. Finalmente, una nueva tarea es que los alumnos hablen de sus gustos y preferencias, hábitos, etc. En mi opinión, suele ser más fácil para los alumnos plantear lo que creen o lo que les gusta que la descripción, ya que no saben el tipo de imagen al que van a tener que enfrentarse, mientras que ciertos temas suelen ser más habituales y es probable que hayan realizado debates sobre ellos anteriormente.

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EJEMPLO: Un ‘opinion essay’

Hemos visto algunos de los tips o consejos a tener en cuenta a la hora de escribir un opinion essay. En esta entrada quiero compartir un ejemplo de este tipo de escritos. Si bien los temas sobre los que los opinion essays suelen tratar sobre temas de actualidad, variando desde temas como las nuevas tecnologías a problemas como el cambio climático o la contaminación, en este caso voy a hablar sobre educación. En concreto, supongamos que me enfrento a la siguiente pregunta: ‘What are the advantages and disadvantages of going to university?’.

These days, having a university degree seems to have become essential in order to achieve professional success. Nonetheless, a growing number of people think that going to university might not be as important as it seems to be to have a successful career. But what are some of the arguments they use to argue for and against going to university?

On the one hand, some say the education given at university provides students with the knowledge and skills required to have a prosperous professional career after they have finished their degrees. Moreover, it seems to be a key stage in every student’s life, as it is a time when most students leave their homes, meet people who share their interests and become more independent as human beings.

On the other hand, people who stand against the necessity of getting a degree argue that university fees have become way too expensive, which make students ask for loans to pay for their educations in countries like the US or the UK. Furthermore, there seems to be other ways of developing professional skills that don’t imply going to university, such as apprenticeships, which allow candidates to grow as professionals whilst working.

In my opinion, it is really difficult to deny that education seems to have become a privilege in many ways, as not many people can afford to pay for their course fees. However, I do think university is important for certain fields, such as humanities or science, as they require more theoretical knowledge than disciplines such as business administration, which I understand can be learnt in a more practical and work-focused manner. Therefore, I think it is key for governments to invest in education, allowing those students from a humble background a chance to obtain higher education.


Como pueden apreciar, he tratado de aplicar la estructura mencionada en el anterior artículo, utilizando cuatro párrafos: uno introductorio, en el que planteo el tema; un párrafo dando argumentos a favor; otro, en contra; y finalmente mi opinión personal. Cada párrafo tiene un propósito y un orden, un elemento que mencioné como clave en mi anterior entrada. Además, se puede apreciar cómo incluyo linking words para ir hilando ideas y ordenando el escrito, lo que le da una mayor cohesión.

Evidentemente, resulta complicado escribir sobre temas sobre los que no tenemos un conocimiento muy exhaustivo. Precisamente esa es la razón por la que resulta necesario el brainstorming, reflexionar sobre qué queremos decir de antemano, qué argumentos se pueden mencionar a favor y en contra y, además, también pensar si nuestra competencia en la lengua nos permite utilizar los argumentos que hemos pensado o si debemos buscar una forma más simple de expresar las diferentes posturas sobre el tema.

Este ejemplo se ajusta a un nivel avanzado. Normalmente, para el Advanced se piden dos redacciones de unas 220-260 palabras, mientras que para el Proficiency se requieren dos redacciones de unas 240-280 y 280-320 respectivamente. Esta redacción cuenta con alrededor de 300. Trataré de publicar otro ejemplo que se ajuste a un nivel intermedio para que se aprecien qué posibles diferencias en el enfoque pueden existir dependiendo de la cantidad de palabras de las que dispongamos.

TIPS: Cómo escribir un ‘opinion essay’ o ensayo de opinión

Ya he mencionado algunos de los tips que tener en cuenta a la hora de escribir email formales. Otro de los writings mas habituales pide al alumno que exprese sus perspectivas y conocimientos sobre un determinado tema, valorando argumentos a favor y en contra, etc. Es lo que se denomina como opinion essay o ensayo de opinión. Suelen ser uno de los escritos más complicados para muchos alumnos porque les resulta difícil enfocar lo que quieren decir con su escrito. Sin embargo, algunos de los aspectos que puedes tener en cuenta a la hora de escribir un ensayo de opinión son los siguientes:

1. Brainstorming

Seguro que has escuchado el término un millón de veces y estarás más que cansado de que te lo repitan. No quiero ser pesado, pero plantéate a ti mismo una pregunta: ¿cómo puedes escribir algo sin saber qué quieres decir primero? Es por ello que muchos profesores insisten en la necesidad de pensar o reflexionar qué pretendes expresar con tu escrito antes de comenzarlo. Evidentemente, te tomará un tiempo pensar qué deseas plantear, pero te hará la escritura mucho más sencilla y te ayudará con la calidad del escrito, ya que tendrá mayor cohesión que si comenzaras a escribir sin tener claro cuál es el mensaje que pretendes transmitir.

2. Order!

Al igual que con las cartas formales, es importante que te habitúes a emplear un cierto orden o estructura, ya que te hará el proceso de escritura mucho más ágil y llevadero. Una de las cosas que debes tener en cuenta es la cantidad de palabras que debes emplear en tu ensayo. En mi caso, siempre he considerado necesario emplear cuatro párrafos: un primer párrafo introductorio en el que se introduce el tema y se menciona brevemente de qué se va a hablar; un segundo donde se plantean argumentos a favor de una postura; un tercer párrafo donde se contraponen argumentos a la primera postura; y, finalmente, un último párrafo donde plantear las opiniones personales. En tu caso, debes tener en cuenta el nivel de exigencia que se te requiere. Por ejemplo, si bien para un nivel B1 se suele exigir ser capaz de escribir unas 100-120 palabras, a nivel C1 ya es más habitual estar sobre las 220-270, por lo que, en relación a las exigencias, quizá te conviene emplear un tipo de estructura u otro. En caso de verme limitado con las palabras que puedo usar, yo precindiría de los dos párrafos medios y los uniría en un único párrafo con argumentos a favor y en contra.

3. Linking words

Tal y como pleanteamos para el email formal, resulta necesario utilizar una serie de conectores para asegurarse no sólo de que las ideas están organizadas y guardan relación unas con otras, sino también para asegurarse de que el mensaje es claro y que es legible por parte del interlocutor. En este caso, es evidente que con los conectores deberás tratar de organizar los argumentos, contrapiéndolos unos con otros (On the one handon the other hand), aunándolos (Moreover, what’s more, etc.) o contrastándolos (however, nonetheless, etc.). Además, puedes emplear linking words para dar a entender cuándo das tu opinión, empleando expresiones como ‘In my opinion‘, ‘from my perspective‘, etc.

4. What’s your opinion, then?

Después de todo, es un opinion essay, ¿verdad? Asegúrate de que dedicas suficiente tiempo y espacio a expresar tu opinión. Mi consejo es que dediques, tal y como he planteado anteriormente, un ultimo párrafo a desarrollar tus perspectivas, haciendo uso de ciertos conectores que permitan al corrector saber que estás desarrollando tu opinión. Puedes contraponer argumentos previamente mencionados o utilizar tus propios argumentos, pero trata de que haya una conclusión sólida y que se comprenda tu postura.

Estos son mis cuatro tips que puedes tener en cuenta a la hora de desarrollar tu opinion essay. Además de esta entrada, puedes ver un ejemplo de este tipo de escrito en el siguiente enlace. Si quieres compartir tu opinión, no dudes en utilizar la sección de comentarios.

TIPS: Cómo escribir emails o cartas formales

Escribir correos o emails formales suele ser una de las actividades claves que se requieren en muchos exámenes de nivel o a lo largo de la secundaria o el bachillerato, principalmente porque este tipo de comunicación escrita es extremadamente útil cuando necesitamos solicitar información de una institución o contactar a una autoridad. Debido a su utilidad, es clave tener en cuenta ciertos aspectos a la hora de escribir un email o carta formal:

  1. Be formal: Parece obvio decirlo, ya que se trata de un email formal. Sin embargo, debes tener en cuenta que todo escrito de este tipo debe contar con una serie de elementos que son esenciales (saludo introductorio, presentación y objetivo del mensaje, despedida, etc.). Es por ello que resulta necesario utilizar expresiones del tipo ‘Dear Sir or Madam‘, ‘I look forward to hearing from you‘, ‘kind regards‘, etc. Recuérdalas para que así te sea más sencillo y natural emplearlas cuando necesites escribir un email formal.

  2. Learn a go-to structure: Tener un tipo de estructura preestablecida puede ayudarte a ahorrar tiempo en exámenes, ya que tendrás parte de la organización del escrito automatizada. Por ejemplo, inicia tu escrito con un saludo y una introducción en la que te presentas y dices qué propósito tiene tu carta. Emplea uno o dos párrafos para desarrollar la razón por la que escribes (por ejemplo, solicitar información sobre un curso), y luego cierra la carta con una despedida en la que agradeces la atención y quedas a disposición de tu interlocutor, además de un saludo final.

  3. Keep it simple: Si bien debes emplear un tono formal al escribir un correo de este tipo, no trates de hacer que tu escrito sea más complicado de lo que debería. La simpleza es un elemento clave a la hora de transmitir información, por lo que debes tener claro qué deseas expresar para evitar que tu escrito sea demasiado complicado y el mensaje no sea tan claro como podría serlo. Ten en cuenta que el objetivo de toda comunicación es lograr que tu interlocutor entienda qué es lo que deseas transmitir.

  4. Keep things in order: Ser ordenado es clave y complementa la necesidad de ser claro en tu mensaje y tener una estructura. Un elemento clave para lograr que tu carta ordenada son los conectores o linking words. Trata de aunar tu mensaje con los conectores correctos, empleando técnicas como unificar argumentos a favor (moreover, furthermore, etc.) y contraponiéndolos a los argumentos en contra (However, although, nonetheless, etc.), ordenando los párrafos a lo largo del email (first of all, finally, etc.).

Estos son cuatro consejos o tips que pueden ayudarte a escribir un mejor email formal, teniendo en cuenta que, en la vida cotidiana, puede que ciertas cosas varíen. Por ejemplo, a la hora de contactar a empresas o dentro de la comunicación profesional me he dado cuenta de que no es tan habitual guardar todas las formalidades que se requiere para el inglés académico, y que muchas veces al recibir respuestas o ser contactado los encabezados son simplemente un ‘Hello Juan‘. Además, muchas veces se omite el último párrafo y se concluye con un simple ‘Regards‘ en lugar de una conclusión más extensa. Sin embargo, creo que para el inglés académico y como conocimiento personal siempre es necesario saber cómo escribir y qué tener en cuenta para sonar formal, en caso de que la ocasión lo requiera.

¿Tienes alguna otra sugerencia o consejo? Deja tu opinión en la zona de comentarios.